L'invention de la boussole en Chine et les débuts de la navigation

L'invention de la boussole et les débuts de la navigation

La navigation était très difficile pendant l'époque médiévale. Les cartes étaient peu fiables et de grandes parties du monde n'étaient pas connues. Les seuls véritables points de référence étaient les étoiles et les points de repère tels que les montagnes. Il était souvent difficile de savoir précisément où vous étiez ou dans quelle direction vous voyagiez, sauf à rester près des côtes. La boussole a été une invention chinoise qui a changé tout cela, en indiquant précisément le nord magnétique.

Avant la boussole, les navigateurs déterminaient leur position géographique par des points de repère et d'autres moyens généraux. Ils s'appuyaient sur la compréhension de la direction des étoiles, tout en utilisant également des connaissances astrologiques. Ce système, bien que modérément efficace, ne permettait pas de se déplacer sur de grandes distances et n'était pas non plus tout à fait exact. Naturellement, on peut voir l'utilité d'une boussole, surtout lorsque le ciel est nuageux ou inaccessible à la vue.

La première boussole chinoise « en forme de cuillère » aurait été fabriquée sous la dynastie Han, vers le 2e siècle avant JC. On pense que cette boussole était fabriquée à partir d'un minerai de magnétite.

En regardant cet intéressant appareil avec une cuillère au milieu, pouvez-vous imaginer qu'il s'agit du plus ancien instrument d'orientation vers le sud au monde ?

Le manche de la cuillère pouvait automatiquement pointer vers le sud magnétique après avoir cessé de tourner sur une plaque en bronze, car il s'alignait sur le champ magnétique de la Terre. La plaque était également marquée de constellations, de points cardinaux et d'autres symboles importants pour les Chinois de l'Antiquité.

La boussole s'est ensuite développée jusqu'à l'époque de la dynastie Tang au 8e siècle. Les savants de l'époque ont trouvé un moyen de fabriquer une boussole en utilisant une aiguille magnétique, cette fois-ci en fer. L'aiguille de la boussole était fixée sur un petit morceau de bois qui flottait sur l'eau.

Avec son aiguille aimantée, la boussole est devenue beaucoup plus portables, et c'est là que la notion de boussole de navigation est entrée en jeu, puisque les voyageurs et les particuliers pouvaient l'emporter avec eux et l'utiliser.

En l'an 1000 de notre ère, ou sous la dynastie Song, le commerce maritime était devenu fréquent ; les flottes chinoises utilisaient la boussole et pouvaient parcourir de très grandes distances.

A l'origine, les boussoles ont été développées pour aligner les bâtiments avec les directions points cardinaux (nord, sud, est ou ouest) dans le Feng Shui. Il s'agit d'un art chinois qui repose sur la croyance que la façon dont vous disposez les choses dans un bâtiment peut affecter des aspects de votre vie tels que la santé, la richesse et l'harmonie.

Aujourd'hui, le Feng Shui n'est plus aussi important qu'avant, mais la boussole est devenue un patrimoine culturel immatériel national.

On pense que les voyageurs de la route de la soie ont probablement apporté la boussole magnétique en Europe. Celle en pierre de taille qui flottait sur l'eau et indiquait le pôle nord magnétique, était déjà populaire au 14e siècle en Europe et était largement utilisée par les navigateurs.

Sous la dynastie Ming, le célèbre eunuque Zheng He, a dirigé une flotte qui a voyagé sept fois vers l'océan Indien et a même atteint l'Afrique de l'Est et la mer Rouge. Il a visité plus de 30 pays et régions. Le premier voyage a eu lieu en 1405 et le dernier en 1433. Ces sept voyages ont été les plus longs et ont impliqué le plus grand nombre de navires et de marins de la Chine ancienne.

Zheng He et ses 7 voyages à la découverte du monde
Zheng He, eunuque chinois musulman, commanda 7 voyages vers le Moyen-Orient et l'Afrique, qui firent de la Chine la plus grande puissance navale d'Asie.

Ces voyages ont également constitué la plus grande série d'expéditions maritimes au monde avant que les flottes européennes ne commencent la découverte géographique à la fin du 15e siècle. Cela n'aurait tout simplement pas eu lieu sans l'aide de la boussole qui indique précisément le pôle nord magnétique.

C'est finalement un outil très simple que nous utilisons toujours aujourd'hui. Si la boussole a changé depuis son invention dans la Chine antique, l'émerveillement suscité par sa longue histoire n'a pas changé.

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